El jefe de la NASA dice que los cambios en el liderazgo están vinculados a la urgencia en los programas de exploración

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WASHINGTON – El administrador de la NASA Jim Bridenstine dijo que reasignó al jefe de vuelo espacial humano de la agencia, Bill Gerstenmaier, porque el tiempo se limitó a abordar los problemas de costos y horarios con los programas de exploración clave de la agencia y aún cumplen una fecha límite de 2024 para devolver a los humanos a la luna.

En una entrevista con reporteros de SpaceNews y The Washington Post para el programa "Newsmakers" de C-SPAN el 12 de julio, Bridenstine también cuestionó si las compañías de tripulaciones comerciales podrán lanzar astronautas a la Estación Espacial Internacional a finales de este año.

La entrevista se produjo dos días después de que Bridenstine dijera. habia reasignado a Gerstenmaier, el administrador asociado para exploración y operaciones humanas, y Bill Hill, administrador adjunto asociado para el desarrollo de sistemas de exploración, para puestos de "asesor especial". El anuncio tomó a muchos por sorpresa, especialmente porque Gerstenmaier era muy apreciado en toda la industria espacial.

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"Nos estamos mudando a una nueva era en el vuelo espacial humano donde la administración está interesada en ir rápido, estamos interesados ​​en hacer las cosas de una manera diferente, y creí que era importante tener un nuevo liderazgo en la parte superior de la Exploración Humana. y Dirección de la Misión de Operaciones ", dijo. "Simplemente pensé que era importante tomar esta decisión, hacer este cambio en este momento".

Bridenstine elogió a Gerstenmaier, quien comenzó en la NASA en 1977 y había sido administrador asociado de exploración y operaciones humanas desde que la NASA estableció esa dirección en 2011. "Es un gran estadounidense. Es un gran patriota. Ha servido en la NASA durante 42 años, y Lo amamos ", dijo. Bridenstine agregó que la reasignación de Gerstenmaier fue "enteramente mi decisión".

Bridenstine dijo que decidió reasignar a Gerstenmaier y Hill ahora, en la víspera de las celebraciones de El 50 aniversario de Apolo 11, debido a las presiones del cronograma creadas por el objetivo de la administración de aterrizar humanos en la Luna para el año 2024. "No tenemos mucho" tiempo para perder. Si vamos a tener un nuevo liderazgo, tiene que suceder ahora, dijo. "Necesitamos avanzar rápidamente en todas nuestras decisiones".

Reemplazando a Gerstenmaier de manera interina está su suplente, el ex astronauta Ken Bowersox. Bridenstine dijo en una nota del 11 de julio planea emprender una "búsqueda a nivel nacional" para encontrar a alguien para ocupar el trabajo de forma permanente, que luego contrataría a dos oficiales, uno para sistemas de exploración como Space Launch System y Orion, y el otro un nuevo administrador adjunto responsable responsable de esfuerzos como Gateway y lunares.

"Estamos buscando a tres personas en total para crear el mejor equipo" en la dirección, dijo. "Los buscaremos para que vean los programas y elaboren sus propios cronogramas y costos de línea de base, y luego finalmente los ejecuten en esas líneas de base".

Bridenstine sugirió que dependerá de ese nuevo equipo de liderazgo en la dirección de la misión el tomar decisiones clave sobre controlar el costo y programar problemas con esos programas, en particular la etapa central del SLS. Los retrasos en el desarrollo de esa etapa central llevaron a Bridenstine a sugerir en marzo que la NASA podría acortar o incluso omitir una prueba de "ejecución verde" de la etapa principal, donde sus cuatro motores se encenderán en un banco de pruebas en el Centro Espacial Stennis durante ocho minutos. Esa propuesta ha sido criticada por algunos miembros del Congreso. así como el propio Panel Asesor de Seguridad Aeroespacial de la NASA.

Bridenstine dijo que la agencia no ha decidido sobre ningún cambio en la carrera verde. "Quiero asegurarme de que las mejores personas estén en su lugar y luego dejar que vean el programa", dijo. "En última instancia, les permitiremos que determinen qué pruebas deben realizarse". Agregó, sin embargo, que esperaba que se realizara alguna forma de la prueba, "pero cuánta de una carrera verde necesitamos hacer es la pregunta".

"La clave es esta: queremos asegurarnos, número uno, que nuestros astronautas están a salvo, y número dos, estamos comprometidos con el costo y el calendario", dijo.

Pagando por Artemis

La reorganización del liderazgo en los programas de exploración de la NASA se produce cuando la agencia está tratando de presentar el caso al Congreso por miles de millones en fondos adicionales para el programa Artemis. En una entrevista con CNN en junio, Bridenstine estimó que costaría entre 20 y 30 mil millones de dólares por encima de las previsiones presupuestarias anteriores de la agencia para lograr el objetivo de aterrizar humanos en la luna para el año 2024.

"El desafío es político, por supuesto, pero no es partidista: no es republicano o demócrata. Es en gran medida parroquial", dijo. Citó el apoyo de la administración en la forma de una enmienda al presupuesto, buscando $ 1.6 mil millones adicionales para la agencia en el año fiscal 2020 para trabajar en los emisores de luz lunares, SLS y otros esfuerzos relacionados con Artemis.

Reconoció el costo estimado de $ 20 a 30 mil millones, pero sugirió que las asociaciones internacionales y comerciales podrían ayudar a reducir esos costos. "Lo que estamos aprendiendo es que hay otras personas que quieren contribuir a esto", dijo. "Quieren invertir su propio dinero. ¿Por qué? Porque quieren clientes que no son de la NASA. Si tienen clientes que no son de la NASA, reducen nuestros costos".

"Es muy realista que podría llegar a estar muy por debajo de los $ 20 mil millones cuando entregué ese rango original", dijo, y dijo que asumió que solo la NASA pagaría el costo del programa.

La NASA aún tiene que asegurar el pago inicial de $ 1.6 mil millones para Artemis en 2020. Un proyecto de ley de apropiaciones de la Cámara de Representantes fue aprobado en junio. no incluyó esa financiación, en lugar de aumentar el gasto para otros programas de la agencia, como la ciencia. Bridenstine dijo que la acción de la Cámara de Representantes no fue sorprendente, ya que la enmienda del presupuesto se publicó la misma semana en que los apropiadores de la Cámara marcaron su proyecto de ley.

La falta de fondos de la Cámara de Representantes, argumentó, no era evidencia de una falta de apoyo para Artemisa. "He hablado con personas a ambos lados del pasillo que, de hecho, son muy, muy comprensivas", dijo. "El desafío es que simplemente no tenían tiempo".

Dijo que espera que el Senado actúe sobre la enmienda del presupuesto, y que los fondos adicionales para Artemis se puedan conservar cuando la Cámara de Representantes y el Senado concilien sus diferentes proyectos de ley en un comité de conferencia. "El proceso acaba de comenzar. Estoy seguro de que se puede lograr".

Sin embargo, un área de preocupación es que es probable que el año fiscal 2020 comience con una resolución continua (CR), como ha sido el caso a lo largo de la historia reciente. Las resoluciones continuas, que financian a las agencias a niveles del año fiscal anterior, restringen la capacidad de iniciar nuevos programas a menos que estén formalmente autorizados a través de una "anomalía" al CR.

"Si eso sucede", dijo Bridenstine, "debemos ver cómo la NASA puede avanzar en algún tipo de anomalía".

Retrasos de la tripulación comercial

Otro tema clave para la NASA es su programa de tripulación comercial, donde Boeing y SpaceX están desarrollando vehículos diseñados para transportar a astronautas de la NASA hacia y desde la Estación Espacial Internacional, lo que pone fin a la dependencia de la nave rusa Soyuz. Sin embargo, ambas compañías han sufrido grandes retrasos, y Bridenstine insinuó en la entrevista que las compañías podrían no estar listas para transportar astronautas antes de fin de año, como se había planeado.

"No quiero comentar si vamos a completar ese vuelo este año o no", dijo. "Honestamente no lo sé en este punto".

Ese comentario fue mucho menos seguro de lo que Bridenstine dijo dos días antes, hablando en la conferencia Future Space 2019 aquí, cuando mencionó SpaceX's Vuelo de prueba sin tripulación de su nave espacial Crew Dragon. en marzo. "Eso es un logro monumental. Demuestra un compromiso por un período muy largo de tiempo para devolver a los astronautas estadounidenses al espacio desde tierra estadounidense en cohetes estadounidenses. Lo haremos este año".

"Nos estamos moviendo rápidamente para hacer de estas misiones una realidad", dijo en la entrevista, y señaló que aún es posible que se puedan lanzar vuelos de prueba tripulados este año. "Quiero asegurarme de que, antes de seguir adelante con la fecha de lanzamiento, estemos seguros de que estos vehículos estarán a salvo".

SpaceX sufrió la pérdida de esa nave espacial Crew Dragon en abril durante los preparativos para una prueba de aborto en vuelo. Tanto la compañía como la agencia enfrentaron críticas por la falta de apertura en la investigación en curso sobre ese incidente, y Bridenstine prometió que el proceso funcionará de manera diferente en el futuro.

"Esa crítica viene en gran parte de mi parte también", dijo, y señaló que "no hubo comunicación" de SpaceX inmediatamente después del accidente. "Eso no puede volver a ocurrir".

Bridenstine dijo que ahora se está implementando un nuevo proceso para las comunicaciones en caso de otro contratiempo. "Dentro de un par de horas, haremos una conferencia de prensa y enviaremos tanta información al público tan pronto como sea posible".

Bridenstine sugirió que la actualización de los horarios de los vuelos de prueba de la tripulación comercial será otra tarea para el nuevo liderazgo de la Dirección de Misión de Operaciones y Exploración Humana, ya que se ocupa de los problemas generales de costos y horarios. "Estamos comprometidos con la tripulación comercial. Tenemos que hacerlo ir", dijo.

Esta historia fue proporcionada por SpaceNews, dedicada a cubrir todos los aspectos de la industria espacial.

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