El Laboratorio de cohetes planea enganchar propulsores que caen con un helicóptero y refinarlos

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Rocket Lab se está metiendo en el juego de cohetes reutilizables.

La compañía con sede en California planea comenzar a recuperar y refutar la primera etapa de su Vehículo de lanzamiento de electrones En un futuro cercano, el CEO de Rocket Lab, Peter Beck, anunció hoy (6 de agosto).

Rocket Lab está adoptando un enfoque muy diferente al empleado por SpaceX y Origen azul, cuyos cohetes que regresan aterrizan verticalmente después de ralentizar sus descensos de forma propulsora. Las primeras etapas de los electrones dependerán de parafoils para reducir la velocidad y un sistema mejorado de protección térmica para soportar el calor de la reentrada, dijo Beck. Y los propulsores de electrones no aterrizarán, serán arrancados del cielo por un helicóptero.

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Esta estrategia se trata de mantener Electron pequeño y rentable, dijo Beck hoy en la Small Satellite Conference 2019 en Logan, Utah. El cohete de dos etapas mide solo 57 pies (17 metros) de altura y entrega pequeñas cargas útiles en órbita por alrededor de $ 5 millones por despegue. Caballo de batalla de SpaceX Cohete Falcon 9, por el contrario, mide 229 pies (70 m) de altura y cuesta alrededor de $ 62 millones reservar una misión a bordo de uno de estos potentes propulsores.

Tratar de lograr aterrizajes propulsivos similares al Falcon 9 convertiría al pequeño Electrón en un cohete de tamaño mediano, dijo Beck.

"No estamos en el negocio de construir vehículos de lanzamiento de tamaño mediano", dijo. "Estamos en el negocio de construir pequeños vehículos de lanzamiento para que clientes dedicados entren en órbita con frecuencia".

De hecho, aumentar la frecuencia de lanzamiento es la misión principal de Rocket Lab, Beck ha enfatizado muchas veces.

"La frecuencia de lanzamiento es lo que va a cambiar esta industria y, francamente, cambiará el mundo", dijo. "Porque, si podemos poner estos sistemas en órbita rápida y confiablemente, con frecuencia, podemos innovar mucho más y crear muchas más oportunidades".

Confiar en las primeras etapas de Electron debería ayudar a esta misión considerablemente, y eventualmente reducir los costos también, agregó.

"El gran objetivo aquí es, si podemos capturar el vehículo en condiciones maravillosas, en teoría deberíamos poder volver a colocarlo en la plataforma, cargarlo y volver a ir", dijo Beck.

El Electron puede elevar unas 500 libras. (225 kilogramos) de carga útil a la órbita terrestre en cada misión. El cohete tiene siete vuelos orbitales en su haber, el más reciente de los cuales ocurrió el 29 de junio. La primera etapa empleada en ese vuelo llevó instrumentos y experimentos que recopilaron datos para ayudar en futuros esfuerzos de recuperación, dijeron representantes de Rocket Lab.

La próxima misión Electron, que está programada para despegar en algún momento de este mes, intensificará aún más los esfuerzos de recopilación de datos, empleando un avanzado registrador de datos que Rocket Lab llama "Brutus", dijo Beck.

La primera campaña de recuperación de cohetes procederá en dos etapas, dijeron representantes de Rocket Lab. La Fase 1 implica la pesca de un Electrón primera etapa fuera del océano después de su caída a la Tierra y luego su restauración. La fase 2 implica la captura en el aire con el helicóptero, seguida de la renovación y el relanzamiento.

Rocket Lab planea comenzar la Fase 1 en el próximo año, dijeron representantes de la compañía.

El libro de Mike Wall sobre la búsqueda de vida extraterrestre "Allí afuera"(Grand Central Publishing, 2018; ilustrado por Karl Tate), ya está disponible. Siguelo en Twitter @michaeldwall. Síganos en Twitter @Spacedotcom o Facebook.

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