La vida puede ser común en la Vía Láctea, gracias al intercambio de cometas

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La vida ha tenido muchas oportunidades para extenderse por todo el Via Láctea a lo largo de los eones, sugiere un estudio reciente, y nuestra propia Tierra puede ser uno de los puntos clave de dispersión.

El movimiento aleatorio del sol a través del espacio lo ha acercado a muchas otras estrellas en los últimos 4.600 millones de años. Estos encuentros cercanos probablemente empujan lejos cometas libres de ambos sistemas, enviándolos a toda velocidad hacia la estrella que pasa, dijo el autor del estudio Robert Zubrin, presidente de la compañía con sede en Colorado Pioneer Astronautics.

Este "intercambio de cometas" es probablemente responsable de muchos de los pasados ​​de la Tierra. extinciones masivas, Encontró Zubrin. Pero el fenómeno también probablemente ayudó a la vida en el panorama general, ayudándolo a saltar de isla en isla a través del vasto océano del espacio, dijo.

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"Es un mecanismo por el cual la vida podría haber sido entregada a nosotros"y Zubrin le dijo a Space.com". Y si simplemente extrapola y dice: 'Todo el mundo está haciendo esto', tienes el galaxia como un reactor supercrítico, que se satura de vida ".

Esta conclusión se basa en algunos cálculos directos, que tienen en cuenta la densidad estelar promedio en la vecindad del sol (0.003 estrellas por año luz cúbico), la velocidad del sol en relación con este campo estelar (aproximadamente 22,370 mph, o 36,000 km / h) y la composición de la población estelar de la Vía Láctea (aproximadamente 75% pequeña, tenue enanas rojas, por ejemplo).

Zubrin también asumió que otras estrellas albergan enormes depósitos de cometas en sus alrededores, como los de nuestro propio sol. Nube de Oort. Se desconoce la extensión de la nube de Oort; Se estima que su borde exterior se encuentra entre 30,000 y 100,000 unidades astronómicas (UA) del sol. (1 UA es la distancia promedio entre la Tierra y el Sol, aproximadamente 93 millones de millas, o 150 millones de kilómetros).

Zubrin empleó una estimación de tamaño relativamente conservadora, estableciendo el radio de nuestra Nube de Oort en 40,000 UA. Luego usó esa cifra para estimar los radios promedio de las nubes de Oort de otros tipos de estrellas. Las enanas rojas, por ejemplo, deberían ser capaces de retener cometas a unas 20,000 UA, determinó.

No está claro cuántos cometas hay en la Nube de Oort. Zubrin asumió una población de 1 billón, una estimación que se arroja con frecuencia, y por lo tanto llegó a una densidad de cuatro cometas por cada 1000 UA cúbicas.

El sol puede capturar gravitacionalmente el objeto Oort Cloud de otra estrella si se encuentra a menos de 10 UA de ese objeto, determinó Zubrin. Entonces, podría haber muchas capturas por encuentro estelar. Por ejemplo, digamos que el sol se acerca a 20,000 UA de otra estrella. El sol tallaría un camino de aproximadamente 20,000 UA a través de esa Nube de Oort alienígena, potencialmente capturando 25,000 objetos (suponiendo que las Nubes de Oort alienígenas también alberguen alrededor de cuatro objetos por 1,000 UA cúbicas).

Estos cuerpos capturados vendrían disparados hacia el interior sistema solar, dibujado por el poderoso tirón gravitacional del sol. Y algunos de nuestros objetos de Oort Cloud harían lo mismo, en la otra dirección.

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"La gran mayoría de los impactos causados ​​por objetos perturbados sin duda se enviarían a planetas de tipo gigantes de gas", escribió Zubrin en el estudio, que se publicó en junio en el International Journal of Astrobiology. "Sin embargo, con una cantidad tan grande de objetos lanzados por pase, los mundos del tamaño de la Tierra probablemente también se verán afectados".

Los números son diferentes para las estrellas de diferentes tamaños, porque tienen tirones gravitacionales más fuertes o más débiles dependiendo de sus masas. Zubrin descubrió que una enana roja con un 30% de la masa del sol, por ejemplo, tendría que estar a menos de 3 UA del objeto de la Nube de Oort de otra estrella.

Utilizó toda esta información (y más) para calcular la frecuencia de encuentros estelares cercanos y para controlar sus consecuencias. Y los resultados fueron sorprendentes, si perdonas el juego de palabras.

Encontró que nuestro sol ha tenido cerca de 47 encuentros estelares cercanos por billón de años en el transcurso de su vida de 4.6 billones de años, con aproximadamente la mitad de esos sobrevuelos que involucran enanas rojas. Eso equivale a aproximadamente un encuentro cada 21 millones de años.

Esta última cifra es intrigantemente cercana a la periodicidad inferida de las extinciones masivas aquí en la Tierra, que parecen ocurrir cada 20 millones a 40 millones de años. Los científicos han propuesto que los impactos de los cometas están causando estos golpes de muerte y, por lo tanto, han encontrado posibles mecanismos que podrían enviar a estos vagabundos helados a gritos hacia la Tierra a intervalos regulares.

Por ejemplo, algunos investigadores han postulado que el sol tiene un compañero no descubierto, apodado Némesis, que empuja nuestra nube de Oort cada 26 millones de años más o menos. Otros piensan que esta desestabilización viene por cortesía de un disco de materia oscura galáctica, a través del cual nuestro sistema solar viaja en una escala de tiempo similar.

Pero el trabajo de Zubrin señala a los cometas alienígenas, no los nativos de nuestro propio sistema solar, como los principales agentes de destrucción.

Sus cálculos también sugieren que los sistemas solares con frecuencia intercambian material a través de tales bombardeos de cometas. Por ejemplo, el polvo expulsado de la Tierra por los impactos puede ser empujado hacia afuera por la presión de la luz solar a 67,000 mph (108,000 km / h), escribió Zubrin, considerablemente más rápido que dos estrellas que se mueven entre sí en un encuentro cercano típico.

Eso significa que los microbios podrían saltar de nuestro sistema a un vecino temporal. Y podrían hacerlo relativamente rápido, evitando una exposición extensa a la radiación dañina del espacio profundo. (La idea de que la vida ha saltado de un mundo a otro, y tal vez incluso de un sistema solar a otro, se conoce como panspermia. Hay múltiples variantes. Por ejemplo, algunos científicos creen que la vida en la Tierra fue sembrada intencionalmente por extraterrestres inteligentes, un concepto conocido como panspermia dirigida).

"Además, incluso si el material expulsado no alcanza el sistema solar que pasa, podría capturarse en la Nube de Oort del sistema solar doméstico", escribió Zubrin. "Tal material, así como las partículas de polvo que contienen microbios previamente expulsados ​​hacia afuera por la presión de la luz solar, podrían almacenarse durante largos períodos en objetos de la Nube de Oort en congelación profunda bajo un escudo de hielo efectivo hasta que un encuentro posterior con un sistema estelar diferente lo haga ser liberado y transferido en ese momento ".

Nuestro sol es más masivo que el 90% de las estrellas en la Vía Láctea, por lo que nuestra Nube de Oort es más extensa que la mayoría. Esto significa que hemos sido los donantes dominantes en la mayoría de los encuentros estelares, entregando cerca de tres veces más bombardeos cometarios en otros sistemas solares de lo que nosotros mismos recibimos, dijo Zubrin.

La implicación general de estos resultados es emocionante para los astrobiólogos, y cualquier otra persona que espera que la vida en la Tierra no esté sola en el universo.

"La galaxia ha sido sembrada con vida, aunque no sea de otra fuente que la Tierra", dijo Zubrin.

El libro de Mike Wall sobre la búsqueda de vida extraterrestre "Allí afuera"(Grand Central Publishing, 2018; ilustrado por Karl Tate), ya está disponible. Siguelo en Twitter @michaeldwall. Síganos en Twitter @Spacedotcom o Facebook.

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ARTICULO ORIGINAL SPACE.COM

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