Una nave espacial de la NASA tomará muestras del asteroide Bennu en 2020. Aquí hay 4 lugares donde puede aterrizar

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Cuando una nave espacial de la NASA haga su movimiento para agarrar un pedazo de roca espacial en 2020, ¿arrebatará una muestra de un ruiseñor oscuro y arenoso o de un martín pescador muy húmedo?

Todavía es muy temprano para decirlo. Pero después de más de ocho meses de evaluar un asteroide llamado Bennu, el equipo detrás del Nave espacial OSIRIS-REx ha seleccionado cuatro sitios en la superficie de la roca espacial como posibles sitios de muestreo. Seleccionar esos sitios candidatos fue más desafiante de lo que el personal de la misión había esperado antes de ver de cerca el asteroide, que es mucho más rocoso de lo que parecía desde la distancia. Todas esas rocas hicieron difícil encontrar sitios que no corrieran el riesgo de dañar la nave espacial.

"A pesar de que OSIRIS-REx fue diseñado para recolectar una muestra de un asteroide con un área similar a la playa, el extraordinario desempeño en vuelo hasta la fecha demuestra que podremos enfrentar el desafío que presenta la superficie rugosa de Bennu, "Rich Burns, proyecto OSIRIS-REx gerente en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Maryland, dijo en un comunicado.

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La misión OSIRIS-REx de la NASA tomará una muestra en uno de estos cuatro sitios de recolección, que han sido apodados (en sentido horario desde la parte superior izquierda) Nightingale, Kingfisher, Sandpiper y Osprey.

(Crédito de la imagen: NASA / Universidad de Arizona)

Más formalmente conocido como Orígenes, Interpretación espectral, Identificación de recursos, Explorador de regolitos de seguridad, la nave espacial apodada OSIRIS-REx llegó al asteroide Bennu en diciembre de 2018 deslizarse en órbita al cierre de ese año. Desde entonces, ha mapeado la superficie rocosa del asteroide con gran detalle para informar la selección de los sitios de muestreo.

La nave espacial está diseñada para muestrear materiales de menos de 1 pulgada (2.5 centímetros) de ancho. Antes de que la misión partiera hacia su destino exótico, se esperaba que el equipo encontrara grandes áreas de material de grano fino, lo que permitiría un muestreo relativamente sencillo. Pero incluso al principio del viaje de la nave espacial, sus fotografías sugirieron que Bennu estaba cubierto de rocas, lo que complica el procedimiento de muestreo dramáticamente.

"Sabíamos que Bennu nos sorprendería, así que vinimos preparados para lo que pudiéramos encontrar", Dante Lauretta, investigador principal de OSIRIS-REx en la Universidad de Arizona, dijo en un comunicado. "Como con cualquier misión de exploración, lidiar con lo desconocido requiere flexibilidad, recursos e ingenio".

Parte de esa flexibilidad ha significado asignar tiempo adicional al proceso de selección del sitio de muestreo. La línea de tiempo original de la misión había planeado que el equipo se estableciera en sus dos contendientes finales del sitio en este momento, pero también incluía 10 meses de tiempo para asignar a los desafíos a medida que surgían.

Los ingenieros detrás de OSIRIS-REx también tuvieron que desarrollar un nuevo enfoque de muestreo, al que llaman "Bullseye TAG", para tomar muestras con mayor precisión. Esa técnica significa que en lugar de necesitar libre de rocas sitios de 82 pies (25 metros) de ancho, que resultan no existir en Bennu, la nave espacial podrá apuntar a sitios de solo 16 a 33 pies (5 a 10 metros) de ancho.

Y los expertos de OSIRIS-REx han seleccionado cuatro de estos sitios para inspeccionar más de cerca este otoño. A cada área se le ha dado el apodo de una especie de ave encontrada en Egipto, un guiño a la decisión de la Unión Astronómica Internacional de que los nombres oficiales de las características del asteroide deberían referirse a las aves en la mitología.

El sitio denominado Nightingale está escondido en un cráter dentro de un cráter y luce el material más oscuro y de grano más fino de las áreas que el equipo ha seleccionado. Un cráter mucho más pequeño más cerca del ecuador de Bennu y rodeado de rocas contiene el segundo sitio potencial, Kingfisher, que parece ser más probable que albergue minerales hidratados, que se habría formado en presencia de agua. El águila pescadora se encuentra en una latitud similar y también dentro de un pequeño cráter, y parece contener la roca más rica en carbono. Un cráter relativamente grande en el hemisferio sur de Bennu contiene el sitio Sandpiper, que también puede tener rocas ricas en agua.

Ahora que el equipo tiene sus contendientes, la nave espacial llevará a cabo un análisis más detallado de los sitios desde menos de una milla por encima de la superficie de la roca espacial. Durante ese análisis, el equipo intentará confirmar que cada sitio es seguro para la nave espacial y contiene material que el aparato de muestreo debería poder procesar con éxito.

El equipo OSIRIS-REx seleccionará un sitio de muestreo final y un sitio de respaldo en diciembre y realizará la maniobra de muestreo en la segunda mitad del próximo año. Los científicos finalmente tendrán en sus manos el material recolectado en septiembre de 2023.

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